OPINIÓN · 8 MARZO, 2021 04:27

Itokawa nos cuenta una historia

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Si seguimos las retorcidas ramas de nuestro árbol genealógico hasta sus orígenes, miles de millones de años en el pasado, encontraremos que todos nos originamos a partir de partículas colmadas de química orgánica. El origen de este “particulado orgánico” ha sido tema de debate durante más de medio siglo. Ahora, un grupo de científicos ha hallado la primera evidencia de materiales orgánicos esenciales para la vida en la superficie de un asteroide, analizando en profundidad las partículas traídas por la misión Hayabusa desde el asteroide Itokawa, una clase de asteroide pedregoso o silíceo (tipo S). Los resultados fueron publicados hace cuatro días en la revista Scientific Reports.

La mayoría de los meteoritos que han ingresado a la Tierra provienen de asteroides como Itokawa, que pudieron contener ingredientes esenciales para la vida en nuestro planeta. De ser así, este sería un importante paso hacia adelante en la comprensión de cómo pudo surgir la vida. Hasta ahora, la mayoría de las investigaciones sobre material orgánico se habían centrado en asteroides ricos en carbono (denominados tipo C). 

Desde el regreso de la misión Hayabusa hace una década, más de 900 partículas de polvo extraídas del asteroide se han separado y almacenado en una sala limpia de la Agencia Japonesa de Exploración Aeroespacial (JAXA). Sin embargo, hasta el presente solo se han estudiado menos de 10 partículas en busca de signos de química orgánica. Descubriéndose que todas contienen moléculas compuestas predominantemente por carbono. 

Los autores del reciente artículo, investigadores provenientes de diferentes países, tomaron solo uno de estos granos de polvo, una partícula de apenas 30 micrómetros de ancho con una forma parecida a América del Sur. Realizaron el análisis detallado de su composición, además de un estudio sobre su contenido de agua. Reportaron una rica variedad de compuestos carbonosos, incluidas moléculas poliaromáticas desordenadas y estructuras de grafito. En el análisis del grano apodado “Amazonas”, se hallaron dos tipos de materia orgánica: una que fue sometida a un proceso de calentamiento a más de 600 °C por un evento ocurrido en el asteroide (grafítica ordenada) y otra, que fue fijada en la superficie de Itokawa después de que el asteroide se hubiera enfriado (desordenada).

La característica contrastante en el ordenamiento de la materia orgánica (grafítica y desordenada) nos hace pensar en un asteroide lleno de escombros en su superficie, debido a eventos que ocurrieron en diferentes escalas, desde pequeños granos de polvo acumulados en su superficie hasta impactos catastróficos de grandes cuerpos, incorporando agua y materia orgánica de otras fuentes. 

Estos hallazgos son realmente fascinantes, ya que revelan detalles complejos de la historia del asteroide y cómo su vía de evolución puede ser similar al ocurrido en la Tierra prebiótica. Ayudándonos a comprender mejor cómo las primeras formas de bioquímica terrestre podrían ser simplemente una extensión de la química que tiene lugar dentro de muchos asteroides. Los modelos evolutivos pueden hacernos retroceder unos 3.500 millones de años hasta una época en la que la vida era poco más que secuencias de ácidos nucleicos en competencia. Pero, si damos un paso atrás veremos cómo los elementos hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y carbono pudieron unirse para formar moléculas increíblemente complejas capaces de “auto-organizarse” en estructuras que llegaron a convertirse en ARN, proteínas y ácidos grasos.

En la década de 1950, cuando los investigadores consideraban por primera vez la espinosa cuestión de cómo los ingredientes más simples podrían cocinarse espontáneamente en una sopa orgánica, los experimentos mostraron que las condiciones en la superficie de la Tierra podrían hacer un buen trabajo. Casi siete décadas después, el enfoque se ha centrado en los procesos químicos que ocurren dentro de las rocas alienígenas. Ahora está claro que una lluvia constante de estas rocas y hielo hace miles de millones de años, podría haber traído moléculas de cianuro, ribosa (un tipo de azúcar) e incluso aminoácidos, junto con una generosa cantidad de agua a la superficie de la Tierra.

Itokawa nos ha contado una historia interesante en su viaje de miles de millones de años alrededor del Sol. Ha sido modificada con un buen horneado, deshidratada y luego rehidratada con una nueva capa de material fresco. Si bien su historia no es tan emocionante como la de nuestro propio planeta, la actividad del asteroide describe la cocción del material orgánico en el espacio como un proceso complejo.

Todavía falta mucho por comprender, por ello la agencia JAXA envió en el 2014 la nave espacial robótica Hayabusa2 a recolectar muestras del asteroide de tipo C llamado Ryugu, regresando a fines del año pasado con una muestra. La comparación del contenido de su carga con los de su predecesor, contribuirá sin duda a un mayor conocimiento de cómo evoluciona la química orgánica en el espacio.

La cuestión de los orígenes de la vida y su aparente singularidad en la Tierra es una de las respuestas que hemos buscado durante mucho tiempo. Pero cada nuevo descubrimiento apunta a una historia que se extiende más allá de los inicios de la vida primigenia, en los charcos u océanos cálidos y seguros de nuestro planeta recién nacido.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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