OPINIÓN · 2 MARZO, 2021 04:55

Antiguas treguas entre humanos y virus

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Mientras el mundo lucha contra una pandemia global, un estudio de decenas de miles de esqueletos antiguos ha revelado cómo el cuerpo humano evoluciona para combatir las enfermedades y cómo los patógenos también evolucionan para volverse menos mortales con el tiempo. Las conclusiones del nuevo estudio publicado en PLOS One podrían enseñarnos más sobre cómo adaptarnos para hacer frente a las enfermedades del futuro. La lepra, la tuberculosis y las treponematosis (un grupo que incluye a la sífilis) fueron las enfermedades analizadas en la investigación. Todas ellas pueden dejar marcas en huesos y dientes al padecer la enfermedad. Gracias a la preservación de los restos humanos y a los registros médicos disponibles, es posible rastrearlas en el tiempo, retrocediendo hasta 200 generaciones.

Los investigadores detrás del trabajo señalan que los gérmenes mutan para replicarse y garantizar la supervivencia en tantos huéspedes humanos como sea posible, comportamiento que también reduce la gravedad de la enfermedad al pasar el tiempo. Al final, los microorganismos nocivos o patógenos acaban llegando a una “especie de tregua” con el cuerpo humano. Cada una de las tres enfermedades estudiadas mostró una disminución en el número de casos durante un evento de salud, como resultado de la coadaptación que es mutuamente beneficiosa para la enfermedad y el huésped humano. “Cuando analizamos la lepra, la tuberculosis y la sífilis, los altos niveles de transmisión parecen ser un rasgo evolutivo temporal que se reduce a medida que pasa el tiempo”, agrega el Dr. Teghan Lucas.

En los últimos 5.000 años, antes del advenimiento de la medicina moderna, los signos óseos de la tuberculosis se volvieron menos comunes, las manifestaciones esqueléticas de la lepra en Europa se redujeron después del final de la Edad Media. De la misma manera, los signos óseos de la treponematosis en el continente americano disminuyeron, especialmente en los últimos años antes del contacto con los conquistadores europeos.

Los investigadores observaron estudios previos sobre las tres enfermedades, que cubrían unos 69.379 esqueletos en total. En todos los estudios analizados, las edades de estos esqueletos variaron desde 7250 antes de la era común (a. e. c) hasta nuestros días. Si bien el nuevo estudio no fue un conjunto de métodos epidemiológicos estrictos enfocados en contrastar y combinar los resultados de diferentes estudios, sí significa que el tamaño de la muestra fue lo suficientemente grande como para que el equipo pudiera hacer algunas especulaciones útiles con la esperanza de identificar patrones entre los resultados.

Ninguna de las tres enfermedades mata a sus huéspedes humanos de inmediato, lo que ayuda a los patógenos a mantenerse vivos y propagarse. La disminución estadísticamente significativa en la prevalencia de tuberculosis, treponematosis y lepra a lo largo del tiempo sugiere que los humanos adquirieron una mayor inmunidad o tolerancia, incluso que la enfermedad se volvió menos dañina. Desde una perspectiva evolutiva, tiene sentido que un patógeno cause menos daño al huésped del que depende para su supervivencia, por tanto los altos niveles de transmisión parecen ser un rasgo evolutivo temporal que se reduce a medida que pasa el tiempo cuando miramos enfermedades como las estudiadas.

Si bien hay algunas advertencias que mencionar, como las diferentes formas en que los estudios anteriores informaron sus respectivos resultados y la necesidad de considerar otros factores que pueden afectar la propagación de la enfermedad además de los cubiertos en la publicación, es una descripción general interesante del progreso de las enfermedades a lo largo del tiempo.

El coronavirus Covid-19 solo ha estado con nosotros por poco tiempo, pero ya hemos visto a los virus mutar y cambiar para garantizar su supervivencia, llegando a más huéspedes humanos. Incluso cuando las vacunas controlen la propagación del virus, los expertos deberán vigilar de cerca cómo evoluciona en el futuro. Esta investigación es parte del creciente campo de la paleopatología, el estudio de enfermedades humanas antiguas a través de evidencias como esqueletos, restos momificados, documentos, literatura antigua y arte.

La paleopatología es una disciplina científica que se está convirtiendo en un área cada vez más popular. Permite estudiar enfermedades padecidas por las poblaciones antiguas que se manifiestan en tejidos duros de personas o animales, porque los vestigios de las  enfermedades se conservan mientras existan los restos óseos. El echar un vistazo a las osamentas de nuestros ancestros puede darnos una comprensión evolutiva sobre la convivencia humana con los diferentes virus a través de la historia, entendiendo que al final siempre llegaremos a un equilibrio que permita mantener la supervivencia de ambos.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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