OPINIÓN · 27 JULIO, 2021 05:32

COVID-19: ¿Debería preocuparme por mi gato?

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Desde el comienzo de la pandemia de coronavirus, los científicos han examinado de cerca el papel potencial de los animales en el contagio y la propagación de la enfermedad. Esto se debe a que el virus que causa el COVID-19 pertenece a la familia de los coronavirus, que produce enfermedades en una amplia variedad de mamíferos.

La evidencia sugiere que este virus provino de los murciélagos y que el subtipo de coronavirus al que pertenece, ha estado circulando en esa especie desde la década de 1940. Por lo tanto, tiene sentido que los investigadores estén considerando que el virus se pueda transmitir a las mascotas, mostrar síntomas de infección o desempeñar algún papel en la epidemiología de la enfermedad.

Ahora hay evidencia de que el coronavirus puede pasar desde los humanos hacia otros animales, esto se conoce como spillback. El virus es capaz de infectar a una variedad de especies, desde hámsteres hasta gorilas. En la actualidad, hay muy pocos casos documentados de animales que luego transmiten la infección a los humanos. Pero ahora se está discutiendo una nueva posibilidad: ¿qué pasaría si el virus pudiera replicarse inadvertidamente en animales y mutar?, ¿podrían surgir nuevas variantes que puedan reinfectar a los humanos y crear más estragos?

El SARS-CoV-2 ha evolucionado en los seres humanos durante la pandemia, lo que ha dado lugar a la aparición de muchas variantes nuevas, existiendo dos factores que parecen haber ayudado a que surgieran variantes. En primer lugar, está la gran cantidad de infecciones en personas en todo el mundo, ya que el virus tiene una mayor posibilidad de mutar. El segundo,  ocurre cuando el virus se enfrenta a un sistema inmunológico débil y no se elimina rápidamente, por lo que tiene tiempo para desarrollar formas de evadir la inmunidad.

¿Es posible que estos escenarios de evolución también estén sucediendo en animales? Para tener una idea de si esto es un riesgo, primero necesitamos saber cuántas infecciones están ocurriendo en los animales, lo que ayudaría a identificar cualquier posible reservorio oculto del virus. Con este fin, las infecciones por SARS-CoV-2 en animales se están estudiando ampliamente en muchos lugares del mundo. Los científicos están investigando qué especies son susceptibles a la infección, así como qué tan común es el virus en diferentes poblaciones animales.

Los gatos son las mascotas más populares, con varios millones de felinos en los hogares de todo el país. La preocupación por todos los felinos surgió inicialmente cuando se descubrió que tigres y leones en el Zoológico de Nueva York estaban infectados con SARS-CoV-2. También ha habido informes esporádicos de gatos en Hong Kong, Bélgica, EE. UU., Francia y España, que dieron positivo al virus. Entonces, ¿nuestros gatos podrían estar incluidos de alguna manera en esta pandemia? Un nuevo estudio en la revista Virulence arroja algo de luz sobre la probabilidad de que nuestras mascotas domésticas se infecten, descubriendo que los gatos son más susceptibles que los perros al virus que causa el COVID-19.

Los científicos analizaron el suero sanguíneo de un total de 239 gatos y 510 perros, recolectados entre mediados de abril y junio de 2020, para buscar anticuerpos que indiquen una infección previa de SARS-CoV-2. Los resultados mostraron que el 8% de los gatos, pero menos del 1% de los perros, habían contraído el COVID-19. “Debido a que los animales de compañía pueden ser la fuente de una variedad de enfermedades infecciosas, determinar qué tan susceptibles son al SARS-CoV-2, las dos especies de mascotas más populares, y qué tan prevalente puede ser la enfermedad entre ellas, podría tener impactos significativos tanto para la salud humana como animal”, indicaron los autores. En este nuevo estudio, los investigadores no pudieron analizar en detalle por qué los gatos podrían ser más susceptibles a las infecciones que los perros. La razón sería que la proteína ACE2 que actúa como receptor del coronavirus, es similar en gatos y humanos.

Por otro lado, a principios de mayo de 2021, un grupo de investigadores ingleses obtuvieron la aprobación ética para realizar pruebas sobre gatos a fin de detectar el SARS-CoV-2. Después de examinar cientos de muestras, resultó en la detección de un gato con SARS-CoV-2 en el sur de Inglaterra. Las muestras revelaron que este gato desarrolló una respuesta de anticuerpos al virus, lo que demostró que efectivamente había experimentado una infección desde sus dueños, quienes previamente dieron positivo al COVID-19. En ese momento, el Jefe de Veterinaria del Reino Unido notificó a la Organización Mundial de Sanidad Animal y se alertó a la prensa.

Entonces, ¿debería preocuparme por mi gato?, ¿qué nos dice este caso? El hallazgo de un solo individuo infectado entre los cientos examinados dice que la infección en gatos es poco común. Esto se ve reforzado por el hecho de que el otro gato de esa casa nunca se infectó, ni por los dueños ni por el gato infectado.

Es importante tener en cuenta que, si bien, hasta la fecha, alrededor de 193 millones personas han dado positivo al COVID-19, solo se ha detectado un puñado de gatos infectados en el mundo. Toda la evidencia disponible sugiere, por lo tanto, que los gatos no participan en la propagación de la enfermedad. Además, los resultados muestran que los gatos infectados solo se contagiaron temporalmente, lo que brinda tranquilidad al público que tiene mascotas. Es muy poco probable que su gato tenga coronavirus y, si lo tiene, es probable que no participe en la propagación. Sin embargo, la importancia de este tipo de trabajo de vigilancia animal es clara, considerando que recientemente se ha sacrificado un millón de visones en los Países Bajos y España por estar implicados en la propagación de enfermedades.

En caso de que surja evidencia de diseminación animal-animal o de infecciones crónicas en animales, entonces deben introducirse rápidamente medidas estrictas de control. Aunque en la actualidad no es necesario considerar estrategias de control para los animales, como las que se están usando con los seres humanos. En el futuro, es esencial que continuemos con la vigilancia del SARS-CoV-2 en todo tipo de poblaciones animales.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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