La Perseverancia llegó a Marte

CIENCIA · 20 FEBRERO, 2021 09:30

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Hace mucho tiempo, Marte era un mundo que fluía con ríos y arroyos. Los científicos lo saben gracias a décadas de trabajo de exploradores robóticos y sus equipos en la Tierra.

Lo que no sabemos es: ¿prosperó la vida en Marte?

Perseverance, el rover más grande y avanzado que la NASA ha enviado a otro mundo, aterrizó en Marte el jueves 18 de febrero, después de un viaje de 203 días atravesando 472 millones de kilómetros.

La confirmación del aterrizaje exitoso fue anunciada en el Control de Misión en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL) a las 4:55 pm (hora de Venezuela).

Con una tecnología innovadora e internacional, la misión Mars 2020, bautizada como Perseverance, marca un ambicioso primer paso en el esfuerzo por recolectar muestras de Marte y devolverlas a la Tierra.

Los esperados y superados 7 minutos de terror

El viaje y llegada de Perseverance al planeta rojo dependía de los 7 minutos antes de su aterrizaje, donde se sabría si llegaría exitosamente o no. Durante el descenso estaba previsto que la nave cortara, medianamente, las comunicaciones con el centro de control; por ello, esos minutos fueron considerados “de terror”.

Afortunadamente, los minutos y segundos pasaron rápidamente y la nave siguió reportando señal hasta aterrizar en la superficie marciana.

Para Steve Jurczyk, administrador interino de la NASA, “este aterrizaje es uno de esos momentos cruciales para la NASA, los Estados Unidos y la exploración espacial a nivel mundial, cuando sabemos que estamos en la cúspide del descubrimiento y afilamos nuestros lápices, por así decirlo, para reescribir los libros de texto”.

“La misión Perseverance de Mars 2020 encarna el espíritu de perseverancia de nuestra nación incluso en las situaciones más desafiantes, inspirando y haciendo avanzar la ciencia y la exploración. La misión en sí personifica el ideal humano de perseverar hacia el futuro y nos ayudará a prepararnos para la exploración humana del Planeta Rojo”.

La primera foto de llegada a Marte

Los científicos en el Centro de Control brincaron de alegría al confirmar el famoso ‘Touchdown’ en Marte. La misión había llegado exitosamente, pero la alegría mayor se desbordó cuando el rover activó su cámara hazard-cam y capturó el primer paisaje marciano en blanco y negro, tal como lo hizo el rover Curiosity en 2012.

 

La astrobiología, el objetivo principal

Del tamaño de un automóvil, aproximadamente, el geólogo y astrobiólogo robótico de 1026 kilogramos se someterá a varias semanas de pruebas antes de comenzar su investigación científica de dos años en el cráter Jezero, de Marte.

Si bien el rover investigará la roca y el sedimento del antiguo lecho del lago y delta del río Jezero para caracterizar la geología y el clima pasado de la región, una parte fundamental de su misión es la astrobiología, incluida la búsqueda de signos de vida microbiana antigua.

Con ese fin, la campaña Mars Sample Return, que está planificando la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), permitirá a los científicos en la Tierra estudiar muestras recolectadas por Perseverance para buscar signos definitivos de vida pasada utilizando instrumentos demasiado grandes y complejos para enviarlos al Planeta Rojo.

Perseverance es el primer paso para traer de vuelta la roca y el regolito de Marte. No sabemos qué nos dirán estas prístinas muestras de Marte. Pero lo que podrían decirnos es monumental, incluido que la vida pudo haber existido alguna vez más allá de la Tierra”, explica Thomas Zurbunchen, administrador asociado de la NASA.

Con unos 45 kilómetros de ancho, el cráter Jezero se encuentra en el borde occidental de Isidis Planitia, una cuenca de impacto gigante justo al norte del ecuador marciano. Los científicos han determinado que hace 3.500 millones de años el cráter tenía su propio delta fluvial y estaba lleno de agua.

El sistema de energía que proporciona electricidad y calor para Perseverance a través de su exploración del cráter Jezero es un generador termoeléctrico de radioisótopos de múltiples misiones, o MMRTG. El Departamento de Energía de los Estados Unidos (DOE) se lo proporcionó a la NASA a través de una asociación en curso para desarrollar sistemas de energía para aplicaciones espaciales civiles.

El rover está equipado con siete instrumentos científicos primarios de varios países, incluido España e Italia; 23 cámaras, la mayor cantidad jamás enviadas a Marte; y su exquisitamente complejo sistema de almacenamiento en caché de muestras, el primero de su tipo enviado al espacio.

Actualmente “unido al vientre” de Perseverance, el diminuto helicóptero Ingenuity Mars es una demostración de tecnología que intentará el primer vuelo controlado y motorizado en otro planeta.

Los ingenieros y científicos del proyecto ahora probarán cada instrumento, subsistema y subrutina del rover durante el próximo mes o dos. Solo entonces desplegarán el helicóptero en la superficie para la fase de prueba de vuelo. Si tiene éxito, Ingenuity podría agregar una dimensión aérea a la exploración del Planeta Rojo en el que tales helicópteros sirven como exploradores o realizan entregas para futuros astronautas lejos de su base.

Una vez que se completen los vuelos de prueba del Ingenuity, comenzará en serio la búsqueda del rover de evidencia de vida microbiana antigua.

Primera cobertura en español

Como en todas las misiones espaciales, la NASA transmite en vivo todos los pormenores de los eventos. Pero en esta ocasión fue diferente, ya que, con el objetivo de expandir el programa espacial al mayor público posible y en simultáneo con su idioma original inglés, este año la agencia espacial se estrenó con su primera cobertura en español.

La transmisión de habla hispana fue moderada por la ingeniera Diana Trujillo, quien también es miembro del equipo científico de la misión Perseverance.

¡Nombres a bordo!

El rover Perseverance llevó consigo unos 10.9 millones de nombres registrados en la plataforma Mars 2020, de la NASA; además de una placa con un mensaje en código Morse “Explore as one” o “Explorar como uno” y una placa metálica en homenaje al personal médico que lucha en los hospitales por la COVID-19.

El camino para las futuras misiones humanas

Según Michael Watkins, director del JPL, “aterrizar en Marte es siempre una tarea increíblemente difícil y estamos orgullosos de seguir construyendo sobre nuestro éxito pasado”.

Pero, “mientras Perseverance avanza en ese éxito, este rover también está abriendo su propio camino y desafiando nuevos desafíos en la misión de superficie. Construimos el rover no solo para aterrizar, sino para encontrar y recolectar las mejores muestras científicas para regresar a la Tierra, y su sistema de muestreo increíblemente complejo y su autonomía no solo permiten esa misión, sino que preparan el escenario para futuras misiones robóticas y con tripulación”.

 

Perseverance transmite primeras imágenes a color del suelo marciano