¿Cómo “cazar” las estaciones espaciales en el cielo?

CIENCIA · 14 MAYO, 2021 06:06

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Rosmina Suárez Piña


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Si al amanecer o anochecer ve una luz, más parecida a un lucero y a veces brillante o más tenue, cruzando el cielo no se asuste. Lo más probable es que, entre los más de 6.000 objetos artificiales que recorren el planeta, se trate de la Estación Espacial Internacional, el megalaboratorio orbital más famoso.

Pero ¿qué tal si en vez de una sean dos estaciones espaciales orbitando la Tierra?

Sí, comienza a pasar y ya no sería una, sino dos luceros recorriendo el cielo. Se trata de la Estación Espacial Internacional (la que ya conocemos); y la nueva Estación Espacial de China, de la cual ya han lanzado el primer módulo (núcleo) llamado Tianhe, que ya puede observarse.

Desde el principio: la Estación Espacial Internacional

Por mucho, el más grande y brillante de todos los objetos artificiales que orbitan la Tierra es la Estación Espacial Internacional (ISS, por sus siglas en inglés), ensamblada y mantenida actualmente por las agencias espaciales NASA (Estados Unidos), ESA (Europa), JAXA (Japón), Roscosmos (Rusia) y CSA (Canadá).

La ISS tiene 108 metros de longitud. La NASA siempre lo compara con un campo de fútbol americano, ya que podría caber completa ocupando todo el terreno. En cuanto a la longitud de los paneles solares de la ISS son 73 metros de ancho, casi como la envergadura de un Boeing 777. Además, pesa 462.7 toneladas.

El megalaboratorio, con astronautas que hacen experimentos a bordo, bordea la Tierra con una altitud promedio de 420 kilómetros y a una velocidad de 28.200 kilómetros por hora. Puede parecer que se mueve tan rápido como un avión, a veces demorando seis o siete minutos, por lo que suele confundirse con luces de aviones.

Cuando aparece en el cielo, puede observarse como un lucero blanco, con un ligero amarillo –en algunas zonas- y su magnitud visual (lo brillante) puede alcanzar un valor de -1,8. Para comparar, ese valor rivaliza con Sirio, la estrella más brillante del cielo. Y, en su punto más brillante aún, la ISS puede parecer con una magnitud de -5,6 o dos veces más brillante que Venus.

Para la mayoría de las ubicaciones en el mundo, hay dos tipos de pases visibles de la ISS: en un caso, aparece inicialmente hacia la parte suroeste del cielo y luego se desplaza hacia el noreste; y en otras ocasiones, es posible ver un segundo tipo de paso, con la ISS apareciendo inicialmente hacia la parte noroeste del cielo y barriendo hacia el sureste. 

Tianhe, el inicio de la nueva Estación Espacial de China

El 29 de abril de 2021 se puso en órbita el módulo central de la nueva Estación Espacial de China. Tianhe, que significa “Armonía Celestial”, es considerablemente más pequeña: mide 16 metros de largo, 4.2 metros de ancho y pesa 24.9 toneladas, pero es lo suficientemente grande como para ser observada a simple vista.

Tianhe orbita el planeta a una altitud promedio de 368 kilómetros, un poco más baja que la ISS, y brilla con una magnitud de +3,2, o como la estrella Megrez, de la constelación de la Osa Mayor. Sin embargo, en condiciones óptimas (oscuridad), puede verse con una magnitud de -1,3 o un poco más tenue, pero brillante, que Sirius.

Según la Sociedad de Observadores Aficionados de Nueva York (AOSNY), “Tianhe tenía un ‘tinte rojizo/naranja’ mientras se movía por el cielo. Observamos innumerables pases de la EEI, siempre encontramos que era principalmente blanco. Entonces, al ver Tianhe, lo encontramos definitivamente muy diferente”.

Los planes de China para su estación incluyen un próximo lanzamiento de un barco de reabastecimiento que atraque en el módulo antes del lanzamiento de un vehículo espacial Shenzhou, que transportará a tres Taikonautas (astronautas) de la Administración Nacional del Espacio de China (CNSA) para pasar un tiempo en Tianhe, algo previsto, hasta ahora, para el mes de junio de este año.

Estaciones espaciales que orbitan en el cielo

Para saber cuál es el mejor horario de visualización de las estaciones –o cualquier otro objeto-, hay varias alternativas:

  • Spot The Station: este sitio web de la NASA indica cuándo y dónde avistar solo la ISS, pero podemos registrarnos y recibir alertas por correo electrónico o sms.
  • Heavens-Above: Tanto en sitio web, como en aplicación móvil, proporciona información de la ISS y del módulo Tianhe (y otros objetos del cielo). Solo debemos ingresar nuestra ubicación y automáticamente genera un listado de avistamientos en nuestra zona.
  • N2YO: es un rastreador de satélites en tiempo real, impulsado por Space.com, que muestra tanto la ISS como Tianhe y otros objetos en tiempo real.

Para observar cualquiera de los dos objetos, debemos tener en cuenta las condiciones del cielo, la magnitud y la trayectoria. Por ejemplo, si pasan muy cerca del horizonte y tiene edificios o árboles que obstruyen la visión, será difícil observar.