OPINIÓN · 7 DICIEMBRE, 2020 04:35

Una nueva bandera ondea la luna

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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“El año pasado, un vehículo lunar chino aterrizó en el lado opuesto de la luna”

China se ha convertido en el segundo país en la historia en poner su bandera en la luna, más de 50 años después de que Estados Unidos de Norteamérica plantara por primera vez las barras y las estrellas. Estados Unidos desplegó la primera bandera en la luna durante la misión tripulada del Apolo 11 en 1969. Cinco banderas estadounidenses más fueron colocadas en la superficie durante misiones posteriores, hasta 1972. Las imágenes de la Administración Nacional del Espacio del país asiático muestran la Bandera Roja de cinco estrellas inmóvil, sin viento, en la superficie lunar. China ha invertido miles de millones en su programa espacial dirigido por militares, con la esperanza de tener una estación espacial tripulada para 2022 y, finalmente, enviar humanos a la luna.

El pasado jueves, antes de dejar la luna para regresar a la Tierra, la sonda espacial no tripulada Chang’e-5 que lleva el nombre de la diosa china de la luna, tomó una serie de imágenes con su cámara. La sonda espacial también transporta las primeras muestras de roca lunar que se recolectaron en cuatro décadas. Si bien recuperar muestras era su tarea principal, el módulo de aterrizaje también estaba equipado para fotografiar ampliamente el área, mapear las condiciones debajo de la superficie con un radar de penetración terrestre, analizar el suelo lunar en busca de minerales y contenido de agua. Chang’e 5, la tercera nave espacial china en aterrizar en la Luna y la primera en despegar de ella nuevamente es la última de una serie de misiones cada vez más ambiciosas para el programa espacial de Beijing, que también tiene un orbitador y un rover que se dirigen a Marte.

La nave espacial Chang’e-5, que fue lanzada desde la provincia de Hainan en el sur de China, salió de la superficie lunar a las 11:10 p.m. hora de Beijing (11:10 a.m. hora Venezuela), dijo la emisora ​​estatal CCTV, mientras los ingenieros de la misión observaban las pantallas de control y aplaudían emocionadamente. Un módulo que transportaba rocas lunares y suelo estaba en órbita después de activar su poderoso motor de empuje, dijeron funcionarios chinos sobre la misión.

Luego de transferir las muestras a una cápsula, las rocas lunares y los escombros se sellaron dentro de un recipiente especial para evitar la contaminación. No estaba claro cuándo ocurriría el enlace. Tras la transferencia, el módulo de ascenso sería expulsado y la cápsula permanecerá en órbita lunar durante aproximadamente una semana, a la espera del momento óptimo para realizar el viaje de regreso a la Tierra. Funcionarios chinos han dicho que la cápsula con las muestras aterrizará en la Tierra a mediados de mes. El aterrizaje está programado para realizarse en las praderas de Mongolia Interior, donde los astronautas de China de anteriores misiones espaciales, han aterrizado en la nave espacial Shenzhou.

La nave espacial debía recolectar 2 kg de material en un área previamente inexplorada conocida como Oceanus Procellarum (Océano de tormentas), una vasta llanura de lava según la revista científica Nature, y puede contener rocas miles de millones de años más jóvenes que las recuperadas previamente. Con anterioridad, los astronautas estadounidenses de las misiones Apolo recuperaron cientos de kilos de rocas lunares. Los científicos esperan que las muestras les ayuden a conocer los orígenes, formación y actividad volcánica de la luna en su superficie. Si el viaje de regreso tiene éxito, China será el tercer país en haber recolectado muestras en la luna, después de Estados Unidos y la Unión Soviética en las décadas de 1960 y 1970, respectivamente. Este es el primer intento desde la misión Luna 24 de la Unión Soviética en 1976. 

China lanzó su primer satélite en 1970. El vuelo espacial humano tomó décadas más, y Yang Liwei se convirtió en el primer “taikonauta” en 2003. Durante la gestión del presidente Xi Jinping, los planes para el «sueño espacial» de China, como él lo llama, se han acelerado. Beijing busca finalmente ponerse al día con Estados Unidos y Rusia, después de igualar tardíamente sus hitos espaciales. China lanzó su primer laboratorio en órbita temporal en 2011 y un segundo en 2016. Los planes prevén una estación espacial permanente después de 2022, posiblemente con un avión espacial reutilizable. El año pasado, un vehículo lunar chino aterrizó en el lado opuesto de la luna, causando revuelo, lo que impulsó las aspiraciones de Beijing de convertirse en una superpotencia espacial.

La última misión se encontraba entre una serie de objetivos ambiciosos, que incluyeron la creación de un poderoso cohete capaz de entregar cargas útiles más pesadas que las transportadas por la NASA y la empresa privada SpaceX, una base lunar y una estación espacial con tripulación permanente.

Si bien China está impulsando la cooperación con la Agencia Espacial Europea y otros países, las interacciones con la NASA están severamente limitadas por las preocupaciones de EE.UU. sobre la naturaleza secreta de sus misiones y los estrechos vínculos militares que posee con el programa espacial chino.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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