OPINIÓN · 24 ENERO, 2022 05:45

La poderosa explosión de Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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La erupción volcánica en Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai (Hunga, para simplificar) comenzó en diciembre de 2021, como una estructura oculta bajo el agua: una montaña volcánica que se elevaba desde el fondo del mar. Pero no fue hasta el 15 de enero de 2022 a las 12:15 am, hora de Caracas, que ocurrió la poderosa explosión. Generó una enorme nube de ceniza, terremotos y tsunamis que llegaron hasta las lejanas costas del Perú. El gobierno local calificó la erupción como un “desastre sin precedentes”, aunque ha sido difícil determinar el alcance total de los daños porque la explosión cortó los cables submarinos de telecomunicaciones y las cenizas obligaron a cerrar los aeropuertos de Tonga.

Mientras los residentes de Tonga luchan por recuperarse de la devastadora explosión volcánica que los cubrió de cenizas e inundó de agua, los científicos intentan comprender mejor los efectos globales de la erupción y también, quieren entender cómo se creó el tsunami. Las respuestas a estas dos preguntas ayudarán en la preparación para futuros peligros.

Las islas Hunga representaban solo la parte superior del borde de una caldera, la abertura del volcán, que tenía unos 6 km de ancho. Fue en esta caldera, donde el magma chocó con el agua de mar, e instantáneamente el agua se convirtió en vapor, magnificando la explosión muchas veces con un efecto devastador. Una teoría ha sugerido que un gran deslizamiento de tierra pudo haber removido la parte superior del volcán permitiendo que ingresara gran cantidad de agua de mar e interactuara violentamente con el magma. Tuvo la fuerza de una bomba nuclear de 10 megatones de TNT (500 veces la bomba de Hiroshima), sus gases en rápido ascenso crearon ondas atmosféricas que envolvieron al planeta varias veces, siendo la primera vez que una onda de este tipo ha sido capturada por satélites modernos. El poder de la erupción estuvo relacionado con su ubicación, a unos metros bajo el agua. Si hubiera sido mucho más profundo, la presión del agua habría amortiguado la explosión.

El volcán Hunga tardó entre 900 y 1000 años en llenarse de magma, el cual se enfrió y cristalizó lentamente. Esto produce grandes cantidades de presión de gas dentro del magma, es como poner demasiadas burbujas en una botella de champán, eventualmente, el corcho saldrá disparado. Este fenómeno de presión que ocurre con frecuencia en los volcanes, se pudo haber sumado al choque con el agua de mar para generar tal explosión. 

La explosión produjo una onda de choque en la atmósfera que ha sido una de las más extraordinarias jamás detectadas. Las lecturas satelitales mostraron que las ondas llegaron mucho más allá de la estratosfera y se propagó alrededor del mundo a 965 km/h. Algunos vulcanólogos hicieron comparaciones con la catastrófica explosión de Krakatoa en Indonesia en 1883 y con una gran erupción reciente, la del Monte Pinatubo en Filipinas, en 1991. La enormidad de la explosión fue evidente. Las fotografías mostraron una nube de tierra, rocas, gases volcánicos y vapor de agua de varios cientos de kilómetros de diámetro, y una columna de gas y escombros que se elevó a casi 40 kilómetros de altura.

Después del evento, hubo efectos a corto plazo en el clima en algunas partes del mundo e interrupciones menores en las transmisiones de radio, incluidas las utilizadas por los sistemas de posicionamiento global. El sonido de la explosión se escuchó a miles de kilómetros de distancia, incluso fueron detectadas por barómetros en Venezuela.

Los volcanes también pueden causar tsunamis. Los tsunamis se generan por el rápido desplazamiento del agua. En este caso, la explosión submarina y el colapso del cráter (o un flanco) del volcán pudieron haber causado el desplazamiento. Los científicos han indicado que eso solo explicaría el tsunami local que inundó Tonga, pero este evento generó tsunamis durante muchas horas, en Japón, Australia, Nueva Zelanda, Chile, Perú y América del Norte, y generó pequeños tsunamis en otras cuencas del mundo. Se cree que a medida que viajaba a través de la atmósfera, la onda de presión pudo haber tenido un efecto en el océano, haciendo que también oscilara.

Además, parece que la erupción también generó una serie de “ondas de gravedad atmosférica”, detectadas por un satélite de la NASA, que se irradiaron hacia el exterior del volcán en círculos concéntricos. Los científicos están analizando qué impacto pudo tener estas ondas en el espacio, y en particular en qué medida los cambios en ella son impulsados ​​por eventos en la Tierra. También podría ayudar a comprender mejor cómo la tecnología GPS se ve afectada por las erupciones volcánicas. Pero reconstruir la causa exacta puede ser complicado, ya que el equipo de monitoreo volcánico, que generalmente permite a los científicos comprender lo que sucede en el interior del volcán, no estaba disponible. En las próximas semanas y meses, a medida que disminuya la actividad en Hunga-Tonga Hunga-Ha’apai, los investigadores podrán acercarse para examinar los restos de las dos islas.

La erupción volcánica fue solo el último desastre natural que ha afectado a Tonga. En 2018, una tormenta tropical de categoría 5 destruyó aproximadamente 170 hogares y un ciclón en 2020 causó daños por más de 100 millones de dólares, según el The New York Times. El país cerró sus fronteras cuando comenzó la pandemia en 2020, y es uno de los pocos lugares del mundo que permanece esencialmente libre del Covid-19, pese a las dificultades económicas debido a la pérdida del turismo. A pesar de la tragedia, Hunga representa una gran oportunidad para comprender el comportamiento de los volcanes en el Cinturón de Fuego del Pacífico y cómo afectan al resto del planeta.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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