OPINIÓN · 15 NOVIEMBRE, 2021 05:30

La crisis de los chips: una cadena de decisiones desafortunadas

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Hay chips en casi todos los aparatos eléctricos que poseemos, desde teléfonos inteligentes hasta computadoras portátiles. Incluso hay chips en artículos que no se esperarían, como la lavadora, la nevera, hornos microondas, dispositivos médicos, juguetes y el cepillo de dientes eléctrico. Pero estas pequeñas cosas que facilitan gran parte de la vida, ahora son escasas. Hace unos meses, el economista Rory Green llamó a los semiconductores “el nuevo petróleo”, señalando que Taiwán, China y Corea del Sur controlan la mayor parte de la producción de chips en la actualidad. En este momento se tiene una cadena de suministro global en crisis.

Pero ¿qué son estos chips? Los chips, a menudo llamados semiconductores, o microchips, funcionan como el cerebro. Son pequeñas maravillas tecnológicas que albergan miles de millones de transistores en su interior (los transistores son como pequeñas puertas, que permiten que los electrones pasen o no a través de ellas). Su construcción implica múltiples pasos, días y expertos disponibles. Por ejemplo, el chip más nuevo de IBM empaqueta 50 mil millones de transistores en un espacio que no supera el tamaño de una uña.

¿Cuál es la causa de la escasez? Todo esto se remonta a la aparición de la pandemia de Covid-19, aún en curso. Esto interrumpió la producción de chips en la primera mitad de 2020 al afectar la inversión en fabricación y provocó fluctuaciones bruscas en el suministro de la industria. Al mismo tiempo, la demanda general de automóviles por parte de los consumidores disminuyó, debido a que todos se quedaron en casa, lo que obligó a los fabricantes de chips a cambiar su enfoque hacia aplicaciones no automotrices, como equipos informáticos, comunicaciones, centros de datos, que vieron un incremento en la demanda a medida que aumentaba el número de personas que comenzó a trabajar desde casa. Sin embargo, a medida que avanzó el 2020, la industria automotriz se reactivó rápidamente, con fuertes recuperaciones en las ventas de automóviles en todo el mundo. Esto provocó un cuello de botella en el suministro a escala global, que comenzó a causar serios problemas a principios de 2021 y se ha vuelto más grave con cada día que pasa.

Al mismo tiempo, las sanciones impuestas por EE. UU. a empresas como Huawei, un fabricante líder de teléfonos inteligentes y equipos de red, llevaron a algunas compañías chinas a comenzar a acaparar la mayor cantidad de suministro posible. Además, los dolores de cabeza logísticos agravaron la situación. Por ejemplo, el costo de mover contenedores se ha disparado recientemente debido a la súbita demanda, además de un aumento en las tarifas del transporte aéreo y la escasez de choferes de camiones en Europa. Más recientemente, la mala suerte ha agravado el problema. La tormenta invernal en Texas cerró las fábricas de semiconductores y un incendio en una planta de Japón causó retrasos similares. La producción de estos chips también requiere mucha agua, y la sequía severa en Taiwán ha afectado la producción. ¡Una cadena de decisiones desafortunadas y mala suerte!

Esta escasez, impactó primero a la industria automotriz, lo que provocó que varios fabricantes de automóviles cerraran temporalmente y suspendieran su producción. Pero desde entonces, se ha extendido a otras áreas, incluida la electrónica de consumo doméstico. Por esto, Nissan informó que fabricará medio millón de vehículos menos debido a la escasez de semiconductores y circuitos integrados. General Motors, por su parte, ha tenido que interrumpir la producción debido a la falta de chips semiconductores e incluso ha estacionado miles de vehículos que solo esperan por los dispositivos faltantes.

En julio, Apple advirtió que la escasez de chips afectaría las ventas de sus iPhones, produciendo 10 millones menos en 2021. En este sentido, Intel predijo que pasarán uno o dos años antes de que la oferta pueda satisfacer la demanda y los expertos dicen, que las compras navideñas “no ofrecerán la variedad a las que estamos acostumbrados”.

Durante décadas, la industria de la tecnología ha sido impulsada por una predicción hecha por el cofundador de Intel, Gordon Moore, en 1965, quien sostuvo que “la cantidad de transistores incorporados en un chip se duplicará aproximadamente cada 24 meses”. Los fabricantes de chips están respondiendo a la demanda sostenida aumentando la capacidad, pero eso lleva tiempo y construir una fábrica puede costar 10 mil millones de dólares, un precio que es prohibitivo para la mayoría de los inversionistas. Estas son instalaciones multimillonarias a la vanguardia de la ciencia que requiere una mano de obra bien capacitada. En la actualidad, solo existe una empresa en los Países Bajos (ASML) que produce las máquinas de litografía ultravioleta necesarias para la fabricación de chips de vanguardia. Además, ASML no puede producir las máquinas con la rapidez suficiente para satisfacer la demanda mundial.

¿Cuándo se resolverá el problema? Las opiniones sobre cuándo terminará la escasez varían. Pero la mayoría estima que probablemente pasarán dos años antes de que la oferta alcance la demanda y se equilibre. Con esta situación quedan evidenciadas las repercusiones de la globalización y como pequeñas decisiones afectan al mundo entero. En resumen, una escasez constante en el suministro global de semiconductores está provocando una sacudida global. ¡Nunca antes habíamos visto algo de esta magnitud!

***

Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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