OPINIÓN · 1 NOVIEMBRE, 2021 05:50

Júbilo para la ciencia, la salud infantil y el control de la malaria

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Uno de los peores azotes de la humanidad ha sido la malaria y tener una vacuna -después de más de un siglo de intentos- es uno de los mayores logros de la medicina. Al ver como el mundo desarrolla vacunas contra el covid en un tiempo récord, es posible que se pregunte por qué han tardado tanto con la malaria. La razón es que esta enfermedad es causada por un parásito que es mucho más insidioso y sofisticado que el virus que produce el covid.

Los parásitos del género Plasmodium son tan sigilosos como pueden ser los virus. Los organismos unicelulares que causan la malaria se han estado adaptando al ser humano durante mucho tiempo, desde los orígenes de nuestra especie, proporcionándoles millones de años de entrenamiento para evadir al sistema inmunológico y, hasta hace poco, habían tenido una ventaja sobre los desarrolladores de vacunas. El parasito posee un ciclo de vida complicado que se desarrolla entre dos especies: humanos y mosquitos. Incluso dentro de nuestro cuerpo, se transforma en diferentes formas a medida que infecta las células del hígado y los glóbulos rojos.

Ha habido temores de que décadas de progreso hacia la erradicación de la malaria o el paludismo se hayan estancado, y algunos países como Nigeria, Yemen, Sudán y Venezuela, han experimentado resurgimientos importantes en los últimos años. En el 2019, 409.000 personas murieron a causa de la enfermedad parasitaria, la mayoría en África. Se desconoce la cifra en Venezuela, el último Anuario de Mortalidad publicado por el MPPS fue del año 2013, pero según datos divulgados por Oletta, Grillet y Villegas, en una carta pública del año 2016, se habían registrado 150 muertes por malaria.

Mientras que el SARS-CoV-2, el virus que causa el covid-19, solo tiene 29 proteínas, las especies de Plasmodium tienen miles. Después de que los mosquitos inyectan esporozoítos de Plasmodium en el torrente sanguíneo, los parásitos se esconden y se multiplican en las células del hígado, emergiendo como merozoitos transportados por la sangre. Así comienza la invasión a los glóbulos rojos que induce la fiebre. Para cada etapa de la vida, el Plasmodium transforma su cubierta de proteínas, lo que representa un desafío para los vacunólogos. Por ello, muchos esfuerzos para desarrollar estas vacunas habían fracasado en el pasado.

Pero el pasado 8 de octubre, la Organización Mundial de la Salud (OMS) recomendó el uso de la vacuna contra la malaria, RTS,S o Mosquirix, una medida que los expertos esperan pueda salvar la vida de decenas de miles de personas. Aclamando “un día histórico”, el director general de la OMS, el Dr. Tedros Adhanom Ghebreyesus, dijo en un comunicado que “la vacuna es un gran avance para la ciencia, la salud infantil y el control de la malaria”.

El desarrollo de la vacuna RTS,S comenzó hace más de tres décadas en la compañía farmacéutica Glaxo Smith Kline (GSK) y en el Walter Reed Army Institute of Research. Los científicos estimularon anticuerpos contra una parte de la proteína que recubre la forma inicial del parásito. Además, la RTS,S utiliza componentes de otra vacuna contra la hepatitis B, para provocar una fuerte respuesta de los anticuerpos.

A principios de la década del 2.000, RTS,S se convirtió en la primera vacuna contra la malaria en ser probada en grandes estudios clínicos, financiado principalmente por la Fundación Bill y Melinda Gates. Tras un prometedor ensayo de fase 2, el estudio de fase 3 realizado en 2009 anotó a casi 15.500 niños de entre 5 y 17 meses en siete países de África. La vacuna, que pasó por largos ensayos clínicos, tuvo una eficacia limitada, previniendo solo el 39% de los casos y el 29% de los casos graves de malaria entre los niños pequeños, durante los cuatro años continuos de ensayos. Pero, en agosto de este año, un estudio dirigido por la Escuela de Higiene y Medicina Tropical de Londres, descubrió que cuando a los niños se les administraba el RTS,S con medicamentos antipalúdicos, había una reducción del 70% en las hospitalizaciones o la muerte. “El uso de esta vacuna además de las herramientas existentes para prevenir la malaria podría salvar decenas de miles de jóvenes cada año” dijo Tedros el miércoles pasado. Los expertos esperan que el anuncio de la OMS revitalice la carrera para encontrar otras vacunas, una búsqueda que ha estado sucediendo durante casi un siglo.

Algunos especialistas en malaria han expresado su preocupación de que las complejidades y los costos potenciales de implementar esta primera vacuna, cuando solo brinda protección parcial, la haría menos atractiva. Aún no está claro cuándo se lanzará la vacuna RTS,S o cuánto costará, aunque GSK dijo que suministraría 15 millones de dosis cada año a menos del 5% por encima del costo de producción.

Otra vacuna está pisándole los talones a RTS,S. Los investigadores de la Universidad de Oxford revelaron los resultados a principios de este año, donde muestran que su inyección de R21 tiene una eficacia del 77% contra la malaria. Su investigador principal, el profesor Adrian Hill, pidió la aprobación rápida de la vacuna si los ensayos de fase tres muestran resultados similares.

Es importante que se mantengan las inversiones a largo plazo y el compromiso con la ciencia, para que se puedan abordar los complejos desafíos que plantea una enfermedad como la malaria y se puedan dar los beneficios de las vacunas. La “luz verde” a la vacuna ofrece una esperanza para todos los que soportan la pesada carga de la malaria, esperemos que muchos más niños puedan estar protegidos de esta terrible enfermedad y tengan la posibilidad de convertirse en adultos sanos.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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