OPINIÓN · 14 DICIEMBRE, 2020 04:29

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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“Los niveles de actividad del Sol son en realidad bastante variables”

Dos noticias aparecieron con mucha fuerza esta semana: una sobre los ciclos de nuestra estrella y la otra, referida a la creación de “un sol artificial”. Según la investigación publicada en Solar Physics, el Sol podría estar muy atareado. Las nuevas predicciones indican que el máximo en sus ciclos de actividad sería uno de los más fuertes que hemos visto hasta ahora.

Estas predicciones se encuentran en contradicción directa con el pronóstico meteorológico solar oficial de la NASA y la NOAA, pero si se confirma podría corroborar una teoría sobre los ciclos de actividad solar en la que los científicos han estado trabajando durante años. Los investigadores se han esforzado para predecir tanto la duración como la fuerza de los ciclos de las manchas solares, porque carecemos de una comprensión exacta del mecanismo que impulsa este ciclo. Si el pronóstico resulta correcto, tendremos evidencia de que nuestras teorías para comprender la máquina magnética interna del Sol están en el camino correcto.

Los niveles de actividad del Sol son en realidad bastante variables y sus ciclos de actividad están ligados a su campo magnético. Aproximadamente, cada 11 años los polos solares cambian de lugar, el sur se convierte en norte y el norte en sur. No está claro qué impulsa estos movimientos, pero sabemos que los polos cambian cuando el campo magnético está en su punto más débil. Una vez que los polos han cambiado, el campo magnético se fortalece y la actividad solar se eleva a un máximo solar antes de disminuir, para la siguiente inversión de los polos.

El campo magnético del Sol controla su actividad relacionada con las manchas solares (regiones de fuertes campos magnéticos), llamaradas solares y eyecciones de masa coronal producidas por líneas de campo magnético que se rompen y se reconectan. Al estar el campo magnético en su punto más débil, el período de actividad solar se minimiza. A esto se le conoce como mínimo solar.

Generalmente, se realiza un seguimiento de los mínimos solares vigilando atentamente la actividad solar y evaluando los efectos ocasionados después de que se ha producido uno. Según esta métrica, reportada por la NASA y la NOAA, el mínimo solar más reciente tuvo lugar en diciembre de 2019. Ahora estamos en el ciclo solar número 25 desde que se mantienen registros, dirigiéndonos hacia un máximo solar.

Estas agencias esperan que tengamos un máximo tranquilo, con un pico de manchas solares de alrededor de 115 para julio de 2025. Sería bastante similar al ciclo solar 24, que tuvo un pico de manchas solares de 114.

El proceso descrito se ha considerado durante mucho tiempo el ciclo solar completo, cuando los polos vuelven a sus posiciones iniciales, pero los investigadores del artículo notaron algo interesante. En el transcurso de unos 20 años aproximadamente, los destellos de luz ultravioleta llamados puntos brillantes coronales, parecen moverse desde los polos hacia el ecuador, coincidiendo además con la actividad de las manchas solares. De ser así, estos puntos brillantes estarían vinculados con las bandas de campos magnéticos que envuelven el Sol, propagándose desde los polos hasta el ecuador cada 11 años.

En 2014, estos mismos autores publicaron un artículo que describe sus observaciones del Sol en un ciclo de 22 años. De esta manera, cuando los polos “se encuentran” en el medio del Sol, se cancelan entre sí. Los investigadores han llamado a este fenómeno un “terminador”, siendo estos eventos de terminación los que marcan el final de un ciclo magnético solar y el comienzo del siguiente.

Pero no siempre toman exactamente la misma cantidad de tiempo. A veces, estas bandas se ralentizan a medida que alcanzan latitudes medias, lo que significa que varía el tiempo entre eventos de terminación. El equipo notó que existe una correlación entre la cantidad de tiempo de los terminadores y la intensidad del siguiente máximo solar.

Cuando miraron hacia atrás sobre el registro de observación de 270 años de eventos de terminación, observaron que cuanto más largo es el tiempo entre terminaciones, más débil es el ciclo siguiente, y a la inversa. Por ejemplo, los ciclos solares de menos de 11 años son seguidos por máximos con picos muy por encima de las 200 manchas solares. Si los análisis del equipo son acertados, deberíamos tener muchas manchas solares a mediados de la década de 2020.

Solo hay una forma de averiguarlo: tenemos que esperar y ver. El equipo de físicos confía en su interpretación de la actividad del Sol. Y, si tienen razón, eso nos dará un conjunto de herramientas completamente nuevas para entender el comportamiento de nuestro luminoso astro.

Pero, ¿cómo funciona el Sol? A cada instante se generan millones de reacciones donde los núcleos de los átomos de hidrógeno, se unen para crear otros elementos químicos como helio. De esta manera, núcleos de átomos ligeros se fusionan para crear átomos más pesados, liberando enormes cantidades de energía durante la reacción. Por décadas, los científicos de todo el mundo han tratado de simular este proceso para generar una fuente inagotable de energía limpia. El pasado fin de semana, la Corporación Nacional Nuclear de China (CNNC, por sus siglas en inglés) declaró haber encendido por primera vez un “sol artificial”. 

Este sol artificial se genera a partir de hidrógeno gaseoso confinado en un reactor, llamado HL-2M Tokamak, el cual fue calentado a 100 millones de grados Celcius hasta formar un plasma. Seguidamente controlaron el plasma por medio de imanes superconductores que permitieron la fusión de los átomos de hidrógeno, con la respectiva liberación de energía. Debido a las altas temperaturas que genera (unos 150.000.000 de grados Celsius) es que se le ha denominado sol artificial. Esto nos recuerda con temor los Comics de El Hombre Araña, con el proyecto de energía de fusión del científico nuclear Otto Octavius (Dr. Octopus), quien pensaba crear un sol artificial. En el experimento, un pico de energía hace que el reactor de fusión se desestabilice, poniendo en peligro a la humanidad.

A pesar de los interesantes resultados obtenidos en el experimento de la CNNC, algunos científicos muestran cautela en sus declaraciones. Uno de los aspectos en contra de esta tecnología ha sido que consume más energía de la que produce a partir de las reacciones de fusión. Además, hay que contar con un suministro constante de hidrógeno para mantener la reacción en el tiempo y pueden producirse neutrones potencialmente radiactivos como subproductos. 

Nuestra estrella al igual que el nuevo sol artificial, aún presentan muchos retos. Quedan décadas de investigación por venir.

***

Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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