El origen cataclísmico de nuestras selvas - Efecto Cocuyo

OPINIÓN · 6 ABRIL, 2021 04:04

El origen cataclísmico de nuestras selvas

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Paulino Betancourt Figueroa | @p_betanco

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Para entender cómo eran los bosques en el pasado, los paleobiólogos deben consultar el registro fósil de la vida vegetal antigua. Analizar la estructura y composición de los bosques involucra a una rama de la ciencia llamada palinología, que es una disciplina de la botánica dedicada al estudio del polen y las esporas. Contar e identificar miles de granos de polen fosilizado en columnas y capas de roca, permite imaginar cómo eran y se distribuían las plantas en una región con el paso del tiempo. El análisis del polen también puede determinar la abundancia de plantas con flores, llamadas angiospermas, frente a otras plantas que liberan esporas, como los helechos. Además, los fósiles de las hojas son útiles para determinar si el bosque tenía una dosel (copa de los árboles) cerrado o no. Desentrañar los registros de la vida terrestre en el tiempo profundo no es fácil: los registros climáticos antiguos en la tierra generalmente se pierden debido a la descomposición de la materia orgánica y la erosión de las rocas.

Según un nuevo estudio publicado el jueves pasado en la revista Science, nuestras selvas surgieron debido al enorme impacto de un asteroide que azotó a la península de Yucatán hace 66 millones de años. Este fue un mal momento para los dinosaurios y para cerca del 75% de la vida vegetal y animal del planeta; pero sin ese impacto cataclísmico no tendríamos las hermosas selvas que se extienden por todo el país.

Las selvas tropicales en América Central y del Sur son algunos de los lugares con mayor diversidad biológica de la Tierra y este estudio propone cómo se originaron. En términos más generales, esta investigación es importante porque hace un descubrimiento crítico sobre el tiempo antiguo en nuestro pedacito de mundo, América del Sur, que a menudo está subrepresentada en la paleontología. Los científicos que participaron en este estudio son en su mayoría latinoamericanos y muestra que, cuando se crea una masa crítica de profesionales y se integran diferentes disciplinas en el trabajo, el resultado es notorio.

Los investigadores de la reciente publicación analizaron decenas de miles de muestras de polen fosilizado y hojas encontradas al norte de América del Sur, que datan de la parte del período Cretácico, justo antes del impacto del asteroide y justo después del impacto, en la época del Paleoceno. Descubriendo que la diversidad de plantas disminuyó en un 45% después del impacto y tomó alrededor de 6 millones de años para recuperarse. Las “mordeduras” de insectos en hojas fosilizadas mostraron que la diversidad de esa fauna también se derrumbó. Los veintiún autores del estudio trabajaron durante 14 años, haciendo una enorme cantidad de trabajo de campo, buscando polen y miles de fósiles de hojas, para descubrir cómo los bosques del Cretácico se vieron afectados por el evento de extinción. Esto, más los miles de fósiles de hojas, permitió a los investigadores trazar cambios en la diversidad y composición de la flora antes, durante y después del evento de extinción.

Las selvas tropicales del Cretácico eran bastante diferentes a las selvas tropicales de hoy, sugieren los hallazgos. Había mucha luz y espacios abiertos en el bosque. Las selvas tropicales, los bosques que conocemos, hicieron su aparición durante el Paleoceno, pero pasaron otros seis millones de años antes de que se recuperara la diversidad vegetal. Antes del evento de extinción, los bosques eran mitad helechos y mitad angiospermas, pero en las nuevas selvas tropicales del Paleoceno, las plantas con flores alcanzaron el dominio.

¿Por qué los bosques cambiaron de dosel abierto a cerrado desde el final del Cretácico hasta el comienzo del Paleoceno? El cambio en la estructura del medio ambiente podría deberse a un aumento de los nutrientes del suelo. Es posible que la caída de la ceniza generada por el impacto del asteroide haya proporcionado una capa de fertilizante, creando un suelo rico en nutrientes que favoreció a las angiospermas de rápido crecimiento sobre otras plantas. Por otro lado, es posible que las angiospermas hayan alcanzado el dominio debido a la extinción selectiva de los helechos y otras plantas sin flores, debido a su falta de diversidad ecológica. Fue así que un dosel tupido permitía que solo un poco de luz llegara al suelo, limitando el crecimiento de las gimnospermas (plantas sin flores). 

Si fuéramos hoy a la selva, remontado en canoa a los ríos Carrao y Churún camino al Salto Ángel o Kerepakupai Merú en pemón, nos daríamos cuenta de que hay una cubierta verde formada por la copa de los árboles. Cada espacio en la parte superior del dosel está ocupado por una hoja, porque allí es donde ocurre la mayor parte de la fotosíntesis, y es esta espesura lo que los hace realmente hermosos.

Aunque 6 millones de años es poco en tiempo geológico, para nuestro paso por el planeta y en nuestra corta medida del tiempo, es una eternidad. Este hecho catastrófico debería ser una advertencia clara contra los efectos de la deforestación y sobre todo, al ritmo con que estamos interviniendo al planeta. Un aspecto importante, es que contiene un mensaje aleccionador sobre el futuro y la rapidez con la que los ecosistemas podrían recuperarse de las extinciones en curso impulsadas por el hombre debido al cambio climático, y al igual que ocurrió en el pasado, el mundo podría cambiar radicalmente.

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Las opiniones expresadas en esta sección son de entera responsabilidad de sus autores.

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